“最后的炼金术士”——牛顿|人物

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 最后的炼金术士 


——《BBC 艾萨克·牛顿:最后的魔法师》


炼金术,是中世纪的一种化学哲学的思想和始祖,也算是当代化学的雏形。其主要目标是将贱金属转变为贵金属,尤其是黄金。


跨越至少2500年,炼金术曾存在于美索不达米亚、古埃及、波斯、印度、中国、日本、古希腊和罗马等文明,然后在欧洲存在直至19世纪。期间包括艾萨克·牛顿在内的一些著名科学家都曾进行过炼金术尝试。

牛顿接触炼金术甚至比他接触科学还要早,他幼年就曾大量阅读亚里士多德的著作,并对其元素论十分感兴趣,而亚里士多德的元素论就是炼金术的基础理论之一。在进入剑桥学习的时候,他的第一位导师就是一名炼金术士亨利·莫尔(Henry More,著有《灵魂不朽》)。牛顿的手稿表明,它曾逐字逐句誊写和翻译了许多炼金术著作,同时还编辑了一份详细的,大约包含7000个名词的炼金术词汇表。

 

从1669年起,牛顿接连几次去伦敦购买实验材料和设备,并与一些炼金术士和特殊的书商接触。在这些书商里,牛顿通过一个叫做库珀的书商购买到一些在欧洲各地风行的炼金术手册,其中有泽茨纳的《化学论》和菲拉利塔斯的《重现里普利》。在实验所需要的东西全备后,牛顿开始日夜守在实验室进行大量的炼金术实验。

在最初的炼金实验里,牛顿先是按照前人的经验和套路进行相应的操作。他先是试验如何让金属性质改变。水银作为炼金术士心中的宇宙第一物质,被称作“哲学家的使者”,它可以让金属转化性质。因而牛顿起先的实验就是试图制造出水银。


根据波义耳的方法,牛顿将普通的水银溶解在硝酸里,然后加入铅屑,但得出来的银白色固体和原来加进去的水银相同。在第一次失败后,牛顿继续把不同的金属加入含水银的硝酸溶液,然而每一次都只得到普通的水银,“哲学家的使者”并没出现过。

 

虽然在开始阶段遇到了一系列挫折,但牛顿并未气馁。接下来的研究中,牛顿用锑元素代替先前的金属。这一次,在1670年底的时候,牛顿成功制得了一种神秘的东西——轩辕十四锑。尽管轩辕十四锑可能并不是能将金属转变性质的水银,可牛顿却对这个成就欣喜异常。

到了17世纪70年代中期,牛顿又花费了5年多的时间从事炼金术实验。在几十年的研究后,牛顿将自己的见解写成了1200字左右的文章,名为《实验之论》,这是他这些年炼金术研究的精华。然而,正当牛顿对炼金术实验的探索有所起色时,一场突如其来的大火毁灭了一切。1677年至1688年冬之间的某天早晨,牛顿的实验室发生了火灾,大火烧掉了他辛苦搜集的炼金术文献。

 

在牛顿之后,炼金术并未消亡,可是牛顿是最后一个对炼金术理论作出过贡献的炼金术士,所以我们称其为“最后一位贤者”。




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